Cosas que dicen los gráficos. Las épocas del consumo energético.

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El consumo energético por persona en distintas estructuras sociales.

Para clasificar los hechos históricos y ordenarlos en el tiempo, los historiadores occidentales han creado una división, que se estudia en primaria, de la historia en cuatro grandes etapas o periodos que siguen al periodo prehistórico: edades Antigua, Media, Moderna y Contemporánea [1].

Pues bien, el gráfico que encabeza esta entrada [2] refleja otra manera de clasificar nuestro pasado en etapas, que tiene como base la evolución de la estructura social dominante y el consumo energético por persona que se asocia a esa estructura social [3]. Es un relato de cómo nuestra historia ha estado caracterizada por un consumo de energía cada vez mayor y que ha ido creciendo cada vez más rápidamente.

En esa historia, el dominio del fuego representó el primer salto importante (antes de su hallazgo, hace quizá cien mil años, la subsistencia dependía casi completamente de la energía muscular, siendo la comida el único recurso energético utilizado). Al calor de la lumbre fueron apareciendo las sociedades cazadoras-recolectoras, que ya utilizaban madera para calentarse y cocinar.

El sedentarismo empezó a aparecer hacia el 10.00 A.C. aproximadamente, lo que dio lugar a que en el 5.000 A.C. ya existiesen sociedades agrícolas tempranas, que utilizaban, además de la energía muscular propia, la de los animales domesticados.

Estas sociedades agrícolas fueron evolucionando hasta alcanzar un estadío que puede considerarse como avanzado (podría llegar hasta el final de la Edad Media en Europa), en el que ya se utiliza extensivamente las energía hidráulica y eólica, y empiezan a ser usados el carbón o el gas natural.

El siguiente salto puede asociarse a la revolución industrial (la podemos situar en la segunda mitad del siglo XIX), cuando las fuentes anteriores se potencian con la generalización de los motores de vapor y de la energía eléctrica y los primeros usos del petróleo.

El proceso ha seguido hasta hoy (podríamos denominar estas sociedades como industriales avanzadas), cuando se hace un uso más extendido de todas las fuentes energéticas, en el mayor derroche conocido (motor de explosión, transporte, refrigeración…).

En suma, lo que el gráfico muestra no es más que el ritmo infernal del crecimiento en el consumo por persona que hemos seguido y que, a nivel mundial, se traduce en un ritmo aún más rápido si se tiene en cuenta el crecimiento demográfico. Debemos señalar que el consumo que se refleja en el gráfico es el que corresponde a las distintas formas sociales y se refiere exclusivamente a aquellas partes del mundo en que esas formas de sociedad están implantadas plenamente, no a una media mundial.

Pero el gráfico puede decir algo más. También habla de desigualdad. Para verlo basta con superponer en el gráfico inicial los consumos energéticos de distintos países o zonas, como, por ejemplo, se muestra en el gráfico que sigue [4].

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El consumo energético por persona de algunas zonas mundiales (año 2007), tomando como referencia el característico de las distintas estructuras sociales básicas que han existido a lo largo de la evolución social.

Hoy decimos (y pensamos) que estamos en una sociedad industrial avanzada (quizá incluso ya en una sociedad “post-industrial”), pero es un hecho que eso no nos aplica a todos ni mucho menos. Un ciudadano estadounidense medio podría estar en ese mundo, mientras que nosotros, los españoles, hablando de consumo energético, estaríamos más próximos a las características de una sociedad industrial temprana, y los habitantes del África subsahariana estarían en una sociedad en intermedia entre las agrícolas temprana y avanzada. Y el mundo, en su complejidad, estaría moviéndose entre las sociedades agrícolas avanzadas y las industriales tempranas.

Hay quien dice que el decrecimiento pretende hacernos retroceder, cuando para retroceder (en consumo energético) no es necesario regresar al pasado, basta movernos un poco y acercarnos a otros territorios. El pasado está aquí, aunque nos neguemos a verlo.


EFEMÉRIDES

Hoy, 22 de mayo, día internacional de la diversidad biológica, el calendario del agua, el saneamiento y la higiene (puedes acceder a él desde la entrada “Pensando en agua, saneamiento e higiene, ¿sabías que…?” o bien directamente pinchando aquí) te dice que “la vegetación actúa como filtro depurador natural, es un regulador de los flujos de agua y condiciona la capacidad de retención de agua en el suelo, por lo cual la degradación de la vegetación afecta a la disponibilidad y calidad del agua

En esa línea, te anima a leer más sobre los vínculos entre agua y medio ambiente en el post “Derecho al agua y retos ambientales globales”.


NOTAS PERFECTAMENTE PRESCINDIBLES

[1] Simplemente para que no tengáis que revolver los libros de básica, recordemos que, por su propia definición, la historia y, por tanto, la Edad Antigua, comienza con la aparición de la escritura (en el entorno de 4.000 años a. C. en Sumeria, Oriente medio, en las llanuras aluviales del Tigris y Éufrates), finaliza con el imperio romano de occidente (al final del siglo V) y es seguida por la Edad Media, que se extiende hasta la caída del imperio romano de oriente o bizantino, al final del siglo XV, cuando también tiene lugar el descubrimiento de América por occidente. Hasta aquí es evidente que la interpretación es exclusivamente occidental.

La Edad Moderna tiene ya un carácter más global y se extiende hasta la segunda mitad del siglo XVIII, cuando tienen lugar la revolución francesa, la independencia de Estados Unidos o el comienzo de la revolución industrial. Lo que viene después, hasta hoy, es lo que se denomina Edad Contemporánea.

[2] Este gráfico ya ha sido utilizado en una entrada anterior de este mismo blog: “El crecimiento demográfico (africano) no es el gran culpable

[3] Como fuente de los datos hemos utilizado inicialmente el libro “En la espiral de la energía. Tomo I” escrito por Ramón Fernández Durán y Luis González Reyes y editado por Ecologistas en Acción (2014). En este libro se cita como referencia a Simmonds, I.G. (1996): “Changing the Face of the Earth: Culture, Environment, History” (Blackwell. Oxford) a la que se refieren también otras publicaciones. Otra fuente utilizada, también indirecta, es E. Cook, “The Flow of Energy in an Industrial Society” (Scientific American, 1971), a la que también se refieren numerosas referencias posteriores. Entre estas puede ser particularmente relevante la presentación “L’energia i el canvi climàtic” (M. Marzo 2008). Los valores de las dos referencias primigenias citadas son prácticamente coincidentes, lo que hace pensar que la segunda ha bebido de la primera.

[4] Téngase en cuenta que las estimaciones del consumo responden a las sociedades  y estas no son estáticas. Para evitar que el gráfico se vea distorsionado por la incidencia de la crisis que se inició en ese año, en el gráfico se han utilizado los datos correspondientes a 2007, extraídos de la base de datos del Banco Mundial. Respecto a las zonas representadas, el consumo energético por persona de Estados Unidos alcanzó su máximo en 1978 (250) pero posteriormente ha experimentado un cierto descenso, hasta los 230 en 2007, al inicio de la crisis y más pronunciado después, hasta los 205 actuales (2014). Ese proceso no se ha dado ni en el conjunto mundial ni en el parcial del África subsahariana. Sí se ha dado en España, que alcanzó su máximo antes de la última crisis (96 en 2005) y ha descendido hasta los 72 actuales (2014)

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